¿Por qué las jirafas tienen el cuello tan largo?

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Dominando los pastizales y planicies de la sabana, estos gigantes son los mamíferos terrestres más altos del planeta. Las jirafas pueden alcanzar hasta 5.8 metros de altura; nada más sus patas son más altas que la mayoría de los seres humanos, ya que miden 1.8 metros. Sin embargo, es su cuello lo que en realidad reafirma la estatura de estos animales y contiene el secreto de su supervivencia en el ámbito silvestre.

Aunque el cuello de una jirafa tiene aspecto musculoso y rígido, es muy flexible. Las vértebras en el interior están unidas por articulaciones de fosa y bola, o esféricas, similares a las de los hombros humanos, lo cual les brinda un enorme rango de movimiento. También tienen un sistema cardiovascular único que compensa la longitud de su cuello y ayuda a asegurar un adecuado flujo de sangre al cerebro. Los vasos sanguíneos en el interior del cuello poseen válvulas. Esto, junto con pulmones y corazón grandes, ayuda a evitar que la sangre regrese a causa de la fuerza de gravedad.

El flexible cuello de la jirafa le otorga una gran ventaja en lo que se refiere a forrajear. Este animal no sólo puede alcanzar las copas de los árboles para obtener su alimento preferido -hojas de acacia-, sino que con las patas separadas también es capaz de pastar en el follaje bajo. Durante la temporada de apareamiento, las jirafas macho también usan su cuello para mantener a raya a sus rivales al realizar poderosas y fuertes demostraciones de combate que consisten en latiguear a los adversarios con su cuello.

A pesar de su altura y fuerza, las jirafas son el alimento preferido de los leones, ya que no poseen tanta inteligencia para detectar que está siendo cazada en manada y suelen ser acorraladas.

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