Los efectos de la quitina y queratina en los animales blindados

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rinoceronte

Los animales han recurrido a una coraza para protegerse de los depredadores desde el momento mismo en que éstos aparecieron. La selección natural orilló a las presas a desarrollar una piel resistente. Aquellas con mejor protección, tenían más probabilidades de sobrevivir cuando algo o alguien intentaba morderlas.

El peso es mucho menos crítico en un entorno marino que en la tierra, así que la mayoría de los invertebrados acuáticos refuerza sus exoesqueletos con carbonatos de calcio extraídos del agua de mar para volverlos literalmente más duros. En tierra, por el contrario, esto imposibilitaría el movimiento casi por completo; de ahí que el blindaje terrestre requiera materiales más ligeros, como queratina y quitina, que se ensamblan en estructuras a base de capas o panales para mantenerse fuertes y flexibles a la vez.

En todas las corazas, la protección se contrarresta con restricciones. Algunas tienen más de un uso; por ejemplo, el diablo espinoso australiano utiliza las pequeñas grietas entre sus escamas blindadas para obtener agua del aire húmedo. Pero el mejor escudo es el que puede ponerse y quitarse a voluntad. El pez globo está cubierto de afiladas espinas que si estuvieran levantadas todo el tiempo harían mucho más lento su avance al nadar. Por ello, el pez las mantiene plegadas la mayor parte del tiempo y, cuando el peligro acecha, aspira una gran cantidad de agua para inflar su cuerpo y sacar las espinas. La mayoría de las corazas no cubren el cuerpo completo de los animales; es más fácil proteger sólo las áreas expuestas. Por ejemplo, el casuario tiene una única placa ósea sobre la cabeza que actúa como casco protector.

La evolución es una carrera armamentista natural. Independientemente de las defensas con las que aparezca un animal, siempre habrá un depredador que evolucione para encontrar el modo de burlarlas. Sin embargo, para heredar los genes a la siguiente generación no es necesario ser completamente invulnerable: sólo se requiere ser más duro de comer que el tipo de al lado.

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