Descubre el ciclo de vida de los helechos

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Las primeras plantas terrestres salieron del agua hace unos 450 millones de años. Eran simples aletas verdes, parecidas a las hepáticas actuales. Después aparecieron plantas un poco más avanzadas, parecidas a los musgos, que evolucionaron hasta la forma más compleja de los helechos, equisetos y licopodios. Hace 300 millones de años, los helechos y sus aliados dominaban el mundo. Como éste era mucho más húmedo que el actual, sólo necesitaban un sistema simple para obtener agua.

Estas plantas tienen un ciclo de vida en 2 fases. Los musgos y hepáticas de rocas y bosques húmedos pertenecen a la generación gametofítica -la fase sexual del ciclo de vida, durante la que se produce el equivalente a los óvulos y el esperma (gametos)-. En climas húmedos, los gametos masculinos nadan sobre la superficie mojada de las hojas de los musgos para fertilizar óvulos. Una vez fertilizado, el óvulo crece para formar un tallo coronado por una cápsula con esporas. Esta nueva generación se llama esporofítica y, para su desarrollo inicial, depende del alimento que le proporciona el gametofito. Luego, las esporas salen por los poros y son llevadas por el viento a otro lugar.

La evolución de los helechos ha hecho que la generación esporofítica sea la fase dominante de su ciclo de vida. Los helechos, equisetos y licopodios son esporofitos de vida libre, aún en condiciones muy secas. Las esporas que liberan se desarrollan primero en gametofitos que se reproducen sexualmente para dar origen a la siguiente generación esporofítica.

Hace 300 millones de años los helechos y sus parientes formaban la mayoría de la vegetación. Las plantas con flores no aparecieron sino hasta hace 175 millones de años. En el periodo carbonífero las placas continentales en las que se encuentran Norteamérica y Europa estaban cerca del ecuador, bajo climas húmedos y tropicales que albergaban pantanos donde crecían bosques de licopodios de hasta 30 metros. Los restos formaron el carbón que utilizamos hoy y actualmente es posible encontrar fósiles de impresiones de helechos en rocas.

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