Cómo crecen y viven los cactus

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Los cactus son plantas resistentes del orden de las cariofilales. Florecen y han evolucionado para sobrevivir en algunos de los ambientes más secos y desérticos de la Tierra. Esta continua supervivencia se consigue a través de la especialización de 2 principios: forma y función.

En primer lugar, todos los cactus han desarrollado una forma física óptima (esferas y cilindros) para el suministro de agua interna, combinando el volumen de almacenaje más alto con la menor superficie posible. Esto permite que los cactus almacenen grandes cantidades de agua. Por ejemplo, la especie Carnegiea Gigantea puede absorber 3 mil litros de agua en tan sólo 10 días. Esta habilidad se relaciona con los patrones climáticos típicos de los sitios más estériles de la Tierra, que tienen muy poca agua durante varios meses y una época de lluvias muy breve.

En segundo lugar, los cactus han perfeccionado mecanismos únicos y han adaptado las típicas funciones de las plantas tradicionales para crecer y desarrollarse. El primero de estos cambios son las espinas, estructuras alargadas y puntiagudas que crecen desde su cuerpo central a través de las areolas. Tienen una estructura membranosa que puede absorber la humedad de la atmósfera y del agua de lluvia, capturando y absorbiendo las gotas. Además, debido a la falta de hojas, los cactus han evolucionado para realizar la fotosíntesis directamente desde sus tallos. Al ser largos y robustos, éstos permiten que el agua se almacene.

Finalmente, los cactus han adaptado las estructuras de sus raíces para poder permanecer estables en la tierra reseca. Las raíces de los cactus son poco profundas comparadas con otras suculentas o crasas, y se esparcen en un amplio radio justo debajo de la superficie. Esto, junto con una intensa concentración de sal en las células de la raíz, permite que los cactus saquen el máximo provecho a su acceso al agua subterránea, absorbiéndola antes de que se evapore o se escurra hacia las profundidades de la Tierra. Para lograr mayor estabilidad, muchos cactus también tienen una raíz primaria principal que penetra más en la tierra y sirve como ancla para protegerse de los fuertes vientos y ataques de animales.

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