¿Por qué hay agujeros en la capa de ozono?

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agujero capa de ozono

Mantenida en su lugar gracias a la gravedad, la atmósfera terrestre es un escudo protector que se extiende 400 kilómetros hacia arriba de la superficie del planeta. En la estratosfera interior -a una altura de entre 15 y 50 kilómetros sobre el nivel del mar- se encuentra una capa de ozono (O3), gas incoloro pero altamente reactivo. Esta capa, cuya concentración varía, protege a la Tierra de la radiación ultravioleta (UV) potencialmente dañina del Sol. Los rayos UV tienen efectos positivos sobre el cuerpo -estimulan la producción de vitamina D-, pero la sobre-exposición a ellos daña las células de la piel. La reducción de esta capa protectora tiene consecuencias muy graves para la vida en la Tierra.

Cada primavera, en la región más alejada de la Antártida (y en menor medida en el Ártico), la capa de ozono se adelgaza tanto que se forman agujeros. Como resultado, estamos más expuestos a los rayos UV, situación que los geocientíficos vigilan muy de cerca.

Mientras que una molécula normal de oxígeno (O2) contiene 2 átomos de oxígeno, una de ozono (O3) tiene 3. Casi todo el ozono de la estratosfera se crea cuando poderosos fotones solares rompen los enlaces de las moléculas de O2, liberando átomos de oxígeno individuales (radical O) que después pueden unirse a moléculas de O2 para crear O3.

Los principales responsables de la reducción de la capa de ozono son los clorufluorocarbonos (CFC), ahora prohibidos en muchos países. Estos compuestos orgánicos de carbono, fluor y cloro abundan en productos sintéticos como refrigerantes y propulsores en aerosoles, también en el gas refrigerante de los refrigeradores. Al liberarse en la atmósfera se acumulan en la estratosfera. Las temperaturas bajas de la Antártida forman vórtices polares que crean nubes de hielo a grandes alturas. Cuando la luz del Sol llega a estas nubes, los CFC se transforman en una forma altamente reactiva de cloro que destruye los enlaces O3 o bien el ozono.

El tamaño de los agujeros se reduce durante los meses más cálidos, pero cada primavera la capa de ozono se adelgaza en las regiones antártica y ártica. Los contaminantes CFC se comercializan mucho menos desde que su daño fue descubierto en los setenta; no obstante, pasará mucho tiempo antes de que desaparezcan de la atmósfera por completo.

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