Aeronaves solares: impulsadas por luz solar

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A medida que se intensifica la búsqueda de energías renovables que no dependan del carbón ni derivados del petróleo, la energía solar se coloca a la cabeza de la nueva generación de aeronaves.

Un avión que ha rebasado los límites en este campo es el Solar Impulse 2. Esta increíble máquina está lista para emprender un viaje sin escalas alrededor del mundo, impulsada únicamente por el Sol, y lo conseguirá gracias a que cuenta con una envergadura 72 metros y 8,500 paneles solares en cada ala, que alimentan 4 motores eléctricos y 4 baterías de litio. Pese a su tremenda envergadura, la nave entera pesa apenas 2,300 kilos, que es aproximadamente lo mismo que un tiburón blanco grande.

Otro participante importante en el mundo de la aviación de energía solar es Solar Flight. Su nuevo proyecto es el Sunseeker Duo, el único aeroplano solar biplaza en vuelo. Sigue un esquema similar al Solar Impulse 2, de peso ligero y largas alas cubiertas de paneles solares que son 50% más eficientes que los de versiones anteriores. Puede volar 12 horas y su motor genera 25 kilowatts de potencia (33.5 hp).

La principal pregunta del aprovechamiento de la energía solar es qué pasa de noche. Durante el día, no se consume toda la energía, sino que se guarda suficiente en las baterías para que la nave pueda volar de noche. El siguiente reto de la aviación solar es poder llevar más pasajeros para que disfruten del Sol desde el comienzo de su viaje.

Los paneles solares funcionan, gracias a varias capas de películas finas hechas de silicio. Mientras que algunos átomos de silicio tienen todos sus electrones, a otros les faltan varios. Para recuperar el equilibrio, los átomos completos transfieren electrones a los incompletos pero necesitan luz solar para hacer la transferencia. Cuando la luz solar incide en el panel, se transfieren electrones entre los átomos, con lo que se crea una corriente eléctrica.

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