¿Hay ríos bajo la superficie de la Tierra?

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ríos subterráneos

Descubre cómo, a lo largo de milenios, el agua puede crear sistemas de cavernas y cascadas ocultas… todo en las profundidades de la tierra. Muchas de ellas aún son vírgenes ante la mano del hombre, otras ya están contaminadas al extremo que muchos mantos acuíferos están destruido por la irresponsabilidad y ambición del ser humano.

En la isla de Palawan, en Filipinas, hay una capa de piedra caliza de más de 500 metros de grosor. La roca está horadada por un complejo sistema de cavernas -algunas de ellas lo suficientemente grandes como para que queda un Boeing 747- que se formó debido al agua corriente de la lluvia y los arroyos. En las profundidades de piedra caliza está el río subterráneo de Puerto Princesa, que recorre 8.2 kms a través de un laberinto de pasajes que llega hasta el mar.

Hay ríos subterráneos como el de Puerto Princesa alrededor de todo el mundo. Se forman en un tipo de terreno de piedra caliza llamado karst, que por lo general también incluye cuevas, pozos y cañadas. Entre los ejemplos famosos están los impresionantes cenotes de Yucatán y las Grutas de Cacahuamilpa, en México, y los paisajes kársticos del Sur de China, que abarcan 500 mil km2 de las provincias de Yunnan, Guizhou y Guangxi.

El karst se forma cuando se filtra agua ligeramente ácida a través de pequeñas grietas o fisuras en la piedra caliza. Lentamente, el ácido deshace la roca y agranda las grietas, formando pozos verticales y pasajes horizontales. A menudo, los ríos que fluyen hacia una región de piedra caliza desaparecen de la superficie a través de pozos llamados sumideros y continúan avanzando como cursos de agua subterráneos. Por lo general, los ríos que desaparecen dejan un valle seco que indica su antiguo curso por la superficie.

A lo largo de millones de años, los ríos subterráneos pueden excavar gigantescos sistemas de cavernas, algunos de las cuales se extienden a lo largo de cientos de kilómetros. Las cavernas más altas quedan abandonadas cuando la gravedad ocasiona que el río se filtre hacia pasajes más abajo. El agua se filtra a través de la caliza hasta que llega a rocas impermeables; luego fluye horizontalmente hasta que emerge cerca de la base de karst como un manantial o una cascada.

Durante las inundaciones o cuando el nivel del agua sube, el río puede llenar completamente la caverna y erosionar el techo de ésta. Cuando el agua se retira, el techo sin soporte puede desmoronarse. El Valle Reka, en Eslovenia -un desfiladero de 100 metros de alto- se formó hace siglos cuando una cueva colapsó. El río Reka, que corre subterráneo a través de las Grutas de Škocjan, actualmente ve la luz del día durante parte de su recorrido.

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