¿Cómo funcionan los puertos cargueros?

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puerto carguero

Debido a que los mares siguen teniendo un papel fundamental en la globalización, los puertos cargueros se han vuelto cada vez más importantes para el transporte moderno. En estos centros de intercambio comercial, enormes cargueros van y vienen con todo tipo de objetos, desde artículos de primera necesidad, como alimentos, materias primas y combustible, hasta productos más exclusivos, como juguetes, refacciones, automóviles, etc.

Un puerto carguero opera con 2 secciones principales: la infraestructura marina y la terrestre. La primera comienza con boyas situadas en el mar que dirigen a las embarcaciones por las rutas más seguras y las alejan de aguas someras y rocas peligrosas, de forma parecida a las luces en las pistas de los aeropuertos o los reflectantes de las autopistas. Después está el malecón, a la entrada de la bahía. Es una pared artificial de concreto o bien de roca natural que absorbe la fuerza de las olas más violentas, con el fin de que las aguas interiores sean tranquilas (mar sopeado) y no dañen las embarcaciones.

Más adentro hay una serie de muelles que forman un espacio delimitado para que atraquen a los barcos y suban o bajen carga y pasajeros. Aquí se incluyen los diques secos o de carena, que se cierran con compuertas y desalojan el agua para poder llegar al casco y la quilla a hacer reparaciones. La infraestructura terrestre se ve inmediatamente al llegar a un puerto carguero, con las enormes grúas arraigadas en forma permanente en los muelles para levantar los pesados contenedores de los barcos.

Los barcos con capacidad para transportar automóviles se conectan a una rampa montada en el embarcadero para que los vehículos aborden. Lejos del agua, es común encontrar vías férreas y caminos accesibles para llevar fácilmente el cargamento tierra adentro.

Las embarcaciones más grandes según su eslora

  1. Petrolero (458 metros): Los barcos petroleros llevan su carga líquida en enormes tanques con rompeolas construidos dentro del barco, entre el casco y la cubierta. Los tanques con rompeolas impiden que el líquido se agite demasiado, lo que podría desequilibrar y voltear la embarcación.
  2. Carguero (397 metros): Son barcos largos y anchos con una cubierta plana y amplia en la que se apilan miles de contenedores de acero llenos de cargamento. En el interior pueden llevar cargas que requieren refrigeración. La carga se coloca con potentes grúas enclavadas permanentemente en el puerto.
  3. Crucero (345 metros): Estos barcos, que se conocen como ciudades flotantes, alojan y entretienen a miles de viajeros y se dan el lujo de tener habitaciones, restaurantes, casinos y hasta albercas.
  4. Granelero (300 metros): Transportan mercancía a granel, como granos o minerales. También pueden ser diseñados para transportar líquidos. Estos buques mercantes tienen compartimentos de carga construidos en la cubierta, donde llevan los bienes.

Infraestructura de un puerto carguero

  • Boyas: Indican a los barcos las rutas más seguras para entrar y salir del puerto, para que no encallen ni choquen.
  • Malecón: Le quita fuerza a las olas grandes para que el agua que entra en los muelles esté tranquila y sea seguro amarrar las embarcaciones.
  • Muelle: Esta plataforma, que también se llama descargadero, se construye en sentido longitudinal en la dársena, para facilitar la carga y descarga.
  • Grúas Portuarias: Están fijas a la tierra y sobresalen de los puntos de atraque para levantar y mover el cargamento de un barco.
  • Atracadero: Los muelles tiene un espacio delimitado de aguas tranquilas en donde los barcos son amarrados, es como un estacionamiento de agua.
  • Plataforma de Carga: Los contenedores descargados de un barco se suben a tráilers por medio de grúas, y quedan listos para transportarse por carretera.
  • Rieles para Grúas: Por estos rieles corren las grúas portuarias para llegar a todas las partes de una embarcación amarrada.
  • Depósito: Los contenedores y otros elementos de carga se colocan en un lugar seguro del puerto hasta el momento de trasladarlos por vía marítima o terrestre.
  • Torre de Comunicación: El encargado del puerto comunica a los capitanes dónde atracar a su llegada o cuándo está despejada la costa para zarpar.
  • Línea de Ferrocarril: Los contenedores también pueden subirse a los vagones de un tren en un punto de carga cercano para colocarlos en un transporte ferroviario veloz tierra adentro.

Top#3 de los puertos cargueros más grandes

  1. Shanghai, China: El puerto de carga con más tráfico del mundo es al mismo tiempo un puerto fluvial y marítimo. Embarca más de 32.5 millones de contenedores TEU (unidades equivalentes a 20 pies) al año.
  2. Puerto de Singapur: Por Singapur pasan 31.6 millones de contenedores TEU anualmente, que llevan su carga a más de 600 puertos en unos 120 países.
  3. Hong Kong, China: En el puerto de Hong Kong, cada año se embarcan 23.1 millones de contenedores TEU.

Especificaciones de los contenedores TEU

Es común ver grandes contenedores cúbicos en los barcos cargueros, pues son ideales para transportar mercancías a todo el mundo. Se fabrican de acero Corten, que es resistente a la corrosión, y se protegen con pintura de grado marino para que tengan una gran durabilidad durante su vida en el mar. Estos contenedores pueden refrigerar y ventilarse, además de tener armazones interiores para afianzar el contenido.

Los contenedores miden hasta 12.2 metros de largo y 2.9 metros de alto, y es posible apilarlos apretadamente para que entre más mercancía en el barco. Sin embargo, el tamaño más común es de 6.1 metros de largo y 2.6 metros de alto, una medida que se conoce como TEU.

Rutas marítimas establecidas

Las rutas marítimas son las vías que siguen los barcos mercantes en los mares del mundo. Se escogieron por sus vientos y corrientes favorables para barcos de vela, pero todavía se usan en la actualidad, pese al dominio de la fuerza motriz. A los barcos que no son mercantes se les pide que despejen estas rutas, pues un choque con un carguero enorme sería desastroso para la embarcación más pequeña.

Las principales rutas enlazan Europa, Asia y América del Norte. Una de las más transitadas en el Este, va de Asia a Norteamérica y es resultado de la enorme industria de exportación de Extremo Oriente y sus estrechas relaciones con Estados Unidos. La ruta con mayor tránsito va de Europa a China, pasando por la India, se ha calculado que por esta ruta se transportan al año más de 500 millones de toneladas en ambos sentidos.

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