¿Cómo es el proceso de respiración de las aves?

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Las aves respiran con un par de pulmones -que carecen de diafragma-, apoyados por un sistema de sacos aéreos internos que actúan como fuelle. Esto obedece a que la tasa metabólica y la demanda de oxígeno de las aves al volar son muy altos; se necesita una corriente de aire rica en oxígeno para que estos animales la procesen y permanezcan activos.

Lo anterior sería imposible con los pulmones bidireccionales de los mamíferos, pues en tales casos el aire rico en oxígeno se mezcla con aire viciado durante el proceso de respiración. Este aire pobre en oxígeno reduce la cantidad de oxígeno que se puede procesar en un momento dado dentro de los pulmones. Por el contrario, con los pulmones de las aves es posible un flujo unidireccional.

En el proceso de respiración, la parte de bombeo (los sacos aéreos) se separa de la parte de absorción (los pulmones). Como resultado, una corriente rica en oxígeno se mantiene constante. Los pulmones aviarios no procesan oxígeno con alveolos, como ocurre con los de los mamíferos; en vez de ello, las aves lo absorben por medio de estructurados canales con agujeros, conocidos como parabronquios. El oxígeno pasa entonces a las vesículas aéreas, que por sí mismas contienen capilares intercambiadores de oxígeno y dióxido de carbono.

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