¿Volverá a ser un planeta Plutón?

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planeta plutón

Plutón fue descubierto en 1930 por el científico norteamericano Clyde Tombaugh (1906-1997); en décadas posteriores al descubrimiento, las dimensiones del planeta fueron siendo ajustadas hasta alcanzar un diámetro final de 2300km, lo cual provoco una discusión muy acalorada en el mundo científico, ya que este diámetro es incluso menor que el de la luna (el cual es 3480 km) e incluso el de algunos nuevos cuerpos celestes. El debate terminó en agosto de 2006 cuando la Unión Astronómica Internacional (IUA por sus siglas en inglés).

Con la intención de explorar al planeta Plutón, el 19 de junio de 2006 fue enviada al espacio por la NASA la sonda New Horizons; cuando la sonda fue lanzada, no se esperaba que unos meses después dejaría de llamarse planeta para ser “degradado” a Planeta enano, (lee Plutón).

La sonda NEw Horizons es un equipo muy interesante en si mismo, la cual cuenta con 7 modulos particularmente especiales: Alice, Ralph, REX, LORRI, SWAP, PEPSSI y SDC. Los cuales cumplen con diversas funciones dentro de la sonda para la exploración de los objetes celestes que se encuentran en su camino, pues si bien es cierto que uno de los objetivos principales era llegar al planeta Plutón, también era ver a Charon, y otras lunas cercanas a su trayectoria.

Este es el propósito de los modúlos:

Alice: Espectrómetro de imágenes de ultravioleta; analiza la composición y estructura de la atmósfera del planeta y busca si hay atmósfera en su luna Charon.

Ralph:  Espectrómetro de imágenes en el visible e infrarrojo.Provee imágenes de color, composición y térmicos.

REX: Por las siglas en inglés Radio Science EXperiment, este modulo pretende estudiar la atmósfera del planeta observando cuanto se curvan las ondas de radio apuntadas hacia la sonda desde la tierra, por una antena gigante.

LORRI: también por sus siglas en inglés de Long Range Reconnaissance Imager, que se puede traducir como una generador de impágen de largo alcance, digamos una cámara telescópica, la cual estará obteniendo de manera regular imágenes de Plutón, durante un tiempo de alrededor de 200 días.

SWAP: Por sus sigla inglés de Solar Wind Around Pluto, y cuya función particular es la de un espectrómetro de plasma (gas ionizado) y viento solar, mide la velocidad de escape de la atmósfera y la interacción con el viento solar.

PEPSSI: Este es el acrónimo de: Espectrómetro para la investigación científica de las partículas energéticas de Plutón (en inglés Pluto Energetic Particles Spectrometer Science Investigation)  cuya función es detectar ñas partículas y moléculas que escapan de la atmósfera del planeta.

SDC: este viene de las siglas en inglés para Student Dust Counter, el cual es un contador de partículas que chocan en su trayectoria desde la tierra hasta el cinturón de Kuiper. Este modulo fue construido y operado por estudiantes de la universidad de colorado.

Uno de los datos interesantes ya arrojado por esta sonda es que el tamaño del planeta es un poco mayor a lo estimado, así que el debate sobre si es planeta Plutón, podría volver a abrirse; El director en jefe de la operación del New Horizons Charles Bolden, Plutón si es un planeta, auqnue sabe bien que esa es una decisión que no le toca a él sino a la IAU.

 Un dato curioso adicional es, que en la sonda hay un compartimento especial que lleva las cenizas del astrónomo (descubridor de Plutón) Clyde Tombaugh, como un tributo a lo que constituyó su última voluntad: que sus cenizas fueran enviadas al espacio.

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