¿Qué tan grande es el láser más potente del mundo?

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láser potente

La Instalación Nacional de Ignición alberga el láser más grande del mundo, capaz de producir alrededor de 2 millones de joules de energía UV. Al menos 60 veces más poderoso que sus predecesores, el láser de la Instalación Nacional de Ignición (NIF), en California, es una sorprendente proeza de ingeniería. Se trata del instrumento óptico más grande jamás construido: consta de 97 kilómetros de lentes, espejos, lámparas de arco y fibra óptica.

En el oscilador maestro de la NIF se genera un pulso de fotones de baja energía con un láser de fibra óptica. Para amplificarlo, el pulso láser se descompone en 192 haces distintos, cada uno de los cuales se transporta con cables de fibra óptica a una serie de amplificadores.

Para amplificar el pulso se usan láminas delgadas y cristalinas hechas de fosfatos y unos cuantos átomos de neodimio. Cuando estas láminas se iluminan con la potente luz blanca de las lámparas de arco, los electrones de los átomos de neodimio ganan energía que luego liberan en forma de fotones, al pasar el pulso láser a través del material. Los fotones liberados interactúan entre sí y con los fotones de pulso, creando un potente haz de fotones con la misma longitud de onda y dirección.

Un interruptor óptico en el amplificador funciona como espejo y obliga a los fotones del haz a viajar constantemente de un punto a otro, interactuando en su camino con más átomos de neodimio y produciendo más y más fotones idénticos. Este proceso eleva la potencia de cada haz desde menos de 1 joule, hasta más de 20 millones.

Una vez que los haces están amplificados, 2 sets de 10 lentes los enfocan hacia una cámara esférica, sobre un objetivo más pequeño que la goma de un lápiz. La potencia combinada de los 192 haces calienta el objetivo a 100 millones de grados Celsius -más de 6 veces la temperatura interna del Sol- y lo somete a una presión mayor a 100 mil millones de atmósferas, todo en menos de 1 segundo.

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