¿Qué ocurre durante el coma cerebral?

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coma cerebral

El coma es un estado de inconsciencia en el cual el cerebro está vivo, pero funciona en su grado más bajo de alerta. Normalmente el cerebro transmite señales químicas continuas desde la corteza cerebral hasta el tronco encefálico (conectado con la médula espinal). La corteza es responsable de pensamientos complejos, como los sentimientos, mientras que el tronco regula funciones automáticas, como el bombeo del corazón.

Para que estas 2 partes del cerebro se puedan comunicar, las señales se canalizan a través de una vía neural llamada sistema de activación reticular (SAR), que es como el interruptor del cerebro: si lo oprimes, apagarás la conciencia. Cuando funciona normalmente, el SAR envía mensajes desde una región llamada formación reticular, a través del tálamo (agrupación neuronal en la parte superior del tronco encefálico), hacia la corteza cerebral.

Durante el sueño, las neuronas del SAR emiten impulsos a un ritmo menor, pero siguen activas. En un coma, la actividad es demasiado baja para que la corteza procese información, lo cual mantiene inconsciente a la persona. Un coma ocurre cuando el SAR se afecta por una lesión cerebral o enfermedad. Por ejemplo, la meningitis puede ocasionar inflamación en el cerebro, lo cual presiona los vasos sanguíneos y bloquea la entrada de oxígeno hacia las áreas vitales. En este ejemplo, se realiza un coma cerebral asistido para evitar daños.

Los doctores califican el grado de consciencia de un paciente con ayuda de la escala de coma de Glasgow (ECG), la cual mide la apertura ocular, así como las respuestas verbal y motora. Mientras menor sea la puntuación, más profundo es el coma.

Una persona en coma puede morir, recuperarse o pasar a un estado vegetativo. Quien se encuentre en estado vegetativo tiene una función cerebral muy baja (puede respirar) y algunas funciones ligeramente superiores del tronco encefálico, como ser capaz de abrir los ojos. Un coma cerebral no es lo mismo que el síndrome de enclaustramiento, donde la persona está completamente consciente, pero paralizada.

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