¿Qué hay dentro de un asteroide?

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Se prevé que dentro de unos 70 años habremos despojado a la corteza terrestre de todos sus metales preciosos, como oro, zinc y estaño. No obstante, los asteroides cercanos albergan miles de millones de toneladas de diversos tipos de metales.

Eros 433, el segundo asteroide más cercano a la Tierra, mide 33x13x13 kilómetros. La nave Near-Earth Asteroid Rendezvous de la NASA pasó cerca de él y logro hacer estimaciones de su contenido metálico. Se cree que el 3% de este rocoso asteroide es de metal; esto equivale a 20 mil millones de toneladas de aluminio y la misma cantidad de oro.

Pero ¿por qué hay tantos metales en esta roca pequeña cuando la Tierra no tiene casi ninguno? Cuando se formó nuestro planeta, el hierro fundido se hundió hasta el núcleo, llevando consigo metales preciosos. De hecho, el núcleo de la Tierra contiene tantos metales preciosos fundidos que, si subieran a la superficie y se extendieran, formarían una capa de unos 4 metros de espesor.

El hecho de que tengamos aunque sea algunos metales preciosos en la superficie se debe a una serie de afortunadas colisiones con asteroides como Eros, que bombardearon la Tierra y se esparcieron sus contenidos metálicos sobre la superficie de nuestro planeta. Se estima que para abastecer la corteza terrestre con los metales que hoy encontramos, tuvieron que entrar en contacto con la Tierra unos 20 trillones de toneladas de asteroides. Y aún hay cientos de éstos flotando en el Sistema Solar -una gran fuente de metales sin explotar, en espera de ser aprovechada-.

La minería de asteroides podría proporcionar millones de toneladas de materias primas para muchas aplicaciones tanto en la Tierra como en el espacio sideral. No sólo existe un abundante suministro de metal sin explotar en el Sistema Solar, sino que el hielo de los cometas extintos podría ser una fuente de agua para los viajeros espaciales.

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