¿Qué es un Jetpack MMU de la NASA?

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Los jetpacks existen, pero no funcionan como se muestra en las películas. Un logro importante se alcanzó el 12 de febrero de 1984, cuando el astronauta Bruce McCandless emprendió un vuelo libre de 40 metros del Orbiter -más lejos de lo que nadie había logrado alejarse de su nave-. Su vuelo fue posible gracias a la MMU de la NASA, una mochila con cohetes de propulsión a chorro que emplea nitrógeno y que francamente se acerca mucho a los prototipos propuestos por la ciencia ficción.

Cuando está llena de propelente (nitrógeno gaseoso), la jetpack o MMU pesa nada menos que 148 kilos. Está formada por 2 tanques de aluminio cubiertos por envolturas de tela Kevlar, cuya función es protegerla de golpes y aumentar su resistencia. Cada tanque contiene 5.9 kilos de nitrógeno a una presión de 20.7 kilopascales, lo cual resulta suficiente para 6 horas de actividad extravehicular (EVA).

Cada tanque alimenta un sistema individual de propulsores mediante una combinación de 24 inyectores, 3 en cada una de las 8 esquinas de la MMU ( jetpack ). El astronauta usa las puntas de sus dedos para manipular los controles individuales, el control derecho para arrancar, girar y virar la unidad, y el control izquierdo para desplazarla hacia adelante, atrás, arriba, abajo, izquierda y derecha.

Una vez que el astronauta alcanza la posición requerida, puede iniciar una función de mantenimiento automático de altitud, lo que le permite trabajar sin tener que estar maniobrando la unidad.

En una misión posterior al innovador vuelo EVA de McCandless, en noviembre de 1984, los astronautas Joseph Allen y Dale Gardner fueron capaces de usar la revolucionaria MMU para capturar 2 satélites de comunicaciones con módulos de propulsión defectuosos, mismos que llevaron al Orbiter para enviarlos de regreso a la Tierra.

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