¿Qué es realmente la Nebulosa de la Hormiga?

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La Nebulosa de la Hormiga es uno de los fenómenos más intrigantes de nuestra galaxia. Con alrededor de 2 años luz de diámetro, se localiza a 3 mil años luz de nuestro Sistema Solar, en la constelación de Norma.

Es producto de la muerte de una estrella similar a nuestro Sol, pero lo que ha intrigado a astrónomos es su forma peculiar. Una protuberancia se sitúa a cada lado de la estrella, lo que la asemeja a una hormiga: un lóbulo forma la cabeza, y el otro, el tórax.

Los científicos aún no están seguros de cómo se formó este insecto espacial. Por lo general, cuando una estrella termina su vida expulsa gas al vacío del espacio de manera violenta. Sin embargo, la Nebulosa de la Hormiga no ha logrado soltar su material gaseoso por completo. Algunas teorías señalan que una estrella oculta orbita Menzel 3 -nombre real de la Nebulosa de la Hormiga- y mantiene el gas muy cerca. Otra teoría sugiere que es la estrella misma la que con su campo magnético retiene el gas. La rotación de la estrella provoca que el campo magnético fluctúe, pero sin permitir que el gas se aleje demasiado.

Otra razón para vigilar de cerca a Menzel 3 es que su comportamiento podría darnos una idea de lo que podría ocurrirle a nuestro Sol cuando empiece a morir o quedarse sin combustible, dentro de unos 5 mil millones de años. Curiosamente, una mirada más cercana a la nebulosa muestra un patrón simétrico y contralado del flujo de gas, algo muy diferente de los remolinos caóticos que los científicos esperaban ver.

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