El secreto del tránsito planetario

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tránsito planetario

El tránsito planetario, es un fenómeno relacionado con Venus. Dos veces cada siglo, Venus hace algo extraordinario: aparece moviéndose o transitando justo enfrente del disco solar. Esto se debe a una extraña alineación de las órbitas terrestre y venusina con el Sol. Durante el siglo 18, los científicos utilizaron los tránsitos de este candente primo de la Tierra para medir el tamaño del Sistema Solar. El tránsito planetario más reciente de Venus, en 2012 -también el del 2004-, tuvieron poca importancia para los científicos, mientras que los tránsitos de otros planetas se han vuelto muy importantes. Sin embargo, en este caso no se trata de los tránsitos de otros planetas del Sistema Solar, sino de los tránsitos de planetas en otros sistemas estelares. Los astrónomos han detectado la existencia de más de mil planetas extrasolares al observarlos cuando transitan por delante de sus estrellas.

Como las estrellas están muy lejos, los cazadores de planetas -como el telescopio espacial Kepler- no pueden tomar una imagen de la silueta del planeta como hicieron los astrónomos con Venus. Lo que hacen es medir la cantidad de luz que bloquea el planeta mientras pasa por delante de su estrella. El telescopio Kepler tiene la capacidad de detectar hasta una disminución del 0.01% en la cantidad de luz que llega de una estrella.

La cantidad de luz bloqueada por el planeta durante el tránsito planetario revela qué tan grande es el planeta. El tiempo que dura el tránsito indica a los astrónomos en que órbita se halla y, por lo tanto, qué tan lejos está de su estrella. Con esta información se puede deducir la temperatura del planeta y de qué tipo de planeta se trata (Zona habitable Ricitos de Oro). No se ha encontrado aún uno extrasolar con las mismas propiedades que la Tierra, pero eso puede pasar muy pronto.

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